丹精込めて作られた米を原料とした「米焼酎」。米の甘みとコクが口に広がり、芳醇な香りと洗練された味わいが魅力です。辛口淡麗で和食にピッタリなモノから、甘くフルーティーなモノまで種類は豊富にラインナップされています。

そこで今回は、米焼酎の選び方とおすすめの銘柄をご紹介。日本酒とは一味違う透き通ったうまみを、ぜひ体験してみてください。

米焼酎とは?

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米焼酎は米を原料としたお酒で、熊本県南部の人吉盆地で多く造られています。米焼酎でおなじみの「白岳(はくたけ)」や「鳥飼(とりかい)」は人吉で生まれたモノ。古くより豊富な米が作られていた人吉では、幕末に向けて藩を上げて米焼酎造がさかんに行われていた歴史があります。

現代でもその名残は続いており、産地表示の保護指定を受け人吉で造られる米焼酎は「球磨焼酎」と呼ばれ高い人気があるお酒です。また、知名度の高い日本酒、新潟の「八海山」や山形の「十四代」の酒造も米焼酎造りを手掛けています。酒造が変われば米も変わり、さらに違った味わいの米焼酎が楽しめるのが魅力です。

芋や麦は独特の香りや癖が人気ですが、米焼酎にはクセがほとんどありません。日本酒と間違えてしまうような透き通った味で、食事にもよく合います。米が主食の日本人の舌にピッタリのお酒です。

米焼酎と日本酒の違いは?

米焼酎は蒸留酒、日本酒は醸造酒です。酒を造り出すためには、原料である米の糖を酵母菌に食べさせてアルコールに変え、もろみと呼ばれる原料になります。

もろみを絞って水を加えてろ過したモノが日本酒で、醸造酒の一種です。日本酒のほか、ビールやワインも醸造酒。日本酒の場合は米そのものをさらに磨いてから造ります。

一方、もろみをそのままあたため、沸点の低いアルコールを含んだ水分を上部で集めて冷やしたモノが米焼酎です。蒸留作業を行うお酒を蒸留酒と呼び、焼酎やウイスキーなどが蒸留酒にあたります。アルコール度数は高く、糖分がほぼ含まれないのですっきりした味わいが特徴です。

つまり、日本酒と米焼酎の原料は全く同じ。製造過程が違うだけで、味わいも大きく変わります。なお、日本酒のアルコール度数は15%前後に対し、米焼酎は25~40%と高めです。

米焼酎の選び方

産地で選ぶ

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米焼酎初心者の方は、有名な産地の銘柄から挑戦してみるのもおすすめ。「球磨焼酎」をはじめとする熊本県産のモノをはじめ、九州地方では米焼酎の銘柄が多く造られています。また、米焼酎の原料は米であることから、米どころとして有名な新潟県など東北地方にも有名な銘柄が豊富です。

酒造りには気候や水が大きく影響するのもポイント。好きな銘柄がある方は、同じ産地の米焼酎を選ぶと、好みの味わいに近いモノが見つかりやすくなるのでおすすめです。

麹で選ぶ

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黄麹

黄麹はもっとも古くから酒造りに使われていた麹です。雑菌の繁殖を防ぐクエン酸を作れないという欠点があるため、白麹や黒麹の発見により、使用されることが少なくなりました。

最近では温度と衛生管理に気をつけることで、フルーティーな香りと軽快な飲み口の焼酎が造れることから注目を集め、黄麹を取り入れる酒造も増えてきています。黄麹を使用した米焼酎では、八海山の「宜有千萬(よろしくせんまんあるべし)」が有名です。

白麹

白麹は、黒麹の突然変異で誕生したといわれます。黒麹と同様の働きをし、造られる焼酎はすっきりとシャープな味わいになるのが特徴。米焼酎の多くに使われ、大石酒造場の「大石」や 高橋酒造の「白岳しろ」、恒松酒造本店「かなた」などに白麹が使われています。

黒麹

黒麹の起源は、沖縄の泡盛に使われる麹菌です。暑い土地でも腐敗しない泡盛に着目して、黒麹が開発されました。黒麹は黄麹と違ってクエン酸を作るため、温暖な九州でも安全に焼酎造りができます。黒麹を使用した焼酎は、インパクトのあるどっしりとした風味が特徴。しっかりした風味の芋焼酎によく使われます。米焼酎では、 福徳長酒類の「博多の華 黒麹」などが有名です。

お米の品種で選ぶ

米焼酎は原料とするお米の品種によって味わいも変わります。お米の品種は数多く存在しますが、日本酒や米焼酎に適しているお米は、一般的なお米よりも粒の大きい「酒造好適米」です。特に、有名な山田錦や五百万石などがあげられます。

ほかにも新潟や秋田など、有数な米産地の品種から選んだり、好きな米品種から米焼酎を選んだりするのもおすすめです。

蒸留方法で選ぶ

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基本的な蒸留方法は「常圧蒸留」と呼ばれる方法。窯の中でもろみをあたためることで、沸点の低いアルコールが先に蒸発するのでこれを集めて冷やす方法のことです。古くからおこなわれる伝統的な方式で、沸点の高い水分も含まれるため原料の風味がよく引き出されます。

もうひとつが「減圧蒸留」と呼ばれる方法。気圧が高い場所では水の沸点が下がるので、窯の気圧を下げ50℃前後で沸騰するようにします。アルコールをより効率的に集めやすくなり、クリアで雑味のない軽い味の米焼酎ができる方式です。

深みのある味わいやロックで飲むのが好きな方は常圧蒸留、クリアでクセのない味が好きでお茶などで割りたい方は減圧蒸留で造られた米焼酎が適しています。

米焼酎のおすすめ銘柄ランキング

第1位 鳥飼酒造 吟香鳥飼

焼酎が好きな方や苦手な方にもおすすめの米焼酎

日本酒の吟醸酒を思わせる、華やかな香りが魅力の吟香鳥飼。蒸留酒のために作られた吟醸麹と、自家培養の酵母を使用しています。クセの少ないまろやかな口当たりで、焼酎初心者にもおすすめ。スッキリとした後味で、食事との相性も良好です。

本格米焼酎の名産地、熊本県人吉市で誕生した鳥飼酒造は、400年以上の歴史を誇る老舗酒蔵。手間を惜しまず丁寧に造られており、大切な方へのプレゼントとしてもおすすめです。

第2位 八海醸造 八海山本格米焼酎 宜有千萬

大切な方への贈り物としてもおすすめの米焼酎

日本酒の「八海山」で有名な、八海醸造が造る米焼酎です。古くから日本酒造りに使用されてきた黄麹と、清酒酵母を用いて醸されています。仕込みは、原料を三回に分けて加えていく三段仕込みを採用。2年以上の貯蔵年数を経て、吟醸酒を思わせる上品な香りとまろやかな甘みが引き出されています。

雑味の少ないスッキリとした味わいで、ロックで飲むのがおすすめ。華やかな香りがより際立ち、キレのよい後味が楽しめます。なお、印象的な銘柄名は、中国で古くから伝わる吉語に由来。「限りなく多くの福が得られるように」という願いの意で、お祝いの席にもおすすめの米焼酎です。

第3位 高橋酒造 本格米焼酎 銀しろ(吟麗しろ)

米焼酎をいろいろな飲み方で楽しみたい方にぴったり

1900年の創業以来、良質な米を原料とする本格米焼酎を醸造し続けている高橋酒造。熊本県の人吉市に位置する同酒蔵は、産地呼称が認められた本格焼酎、「球磨焼酎」の造り手でもあります。華やかな吟醸香とスッキリとした飲み口が魅力の本銘柄は、酒蔵を代表する「白岳」や「しろ」と並ぶ人気の米焼酎です。

ソーダ割りや水割り、ロックなど、さまざまな飲み方で楽しめるのもポイント。低温発酵でじっくりと醸された焼酎に、端麗な味わいの「しろ」をブレンドして造られており、透明感のある口当たりと米本来のふくよかな旨みを堪能できます。

第4位 旭酒造 獺祭

甘くフルーティーな香りと芳醇な味わいが楽しめる

プレミアム日本酒として世界的にも有名な、「獺祭」の酒粕から造られた米焼酎です。酒粕は、もろみを搾ったあとに残る固形物のことで、米の旨みが凝縮されている部分。素材由来の豊かな風味が活かされた「粕取り焼酎」と呼ばれるタイプで、甘くフルーティーな香りと芳醇な味わいが楽しめます。

アルコール度数が39%と高いので、ソーダ割りや水割り、お湯割りなどで飲むのがおすすめ。お酒に強い方は、ロックで飲むとより豊かな風味が味わえます。

第5位 大石酒造場 特別限定酒 大石

適した環境で育てた良質な米を丁寧に醸した米焼酎

シェリー樽とコニャック樽で長期熟成された、琥珀色の米焼酎。ウイスキーを思わせる芳醇な香りと、米由来の優しい甘みが特徴です。醸造するのは、熊本県球磨郡に位置する大石酒造場。日本を代表する米焼酎のブランド、「球磨焼酎」を醸造する酒蔵です。

本銘柄は、清らかな水と、肥沃な大地で育った良質な米を丁寧に醸した米焼酎。おすすめの飲み方はロックやソーダ割りで、豊かなコクや香りが引き立ちます。見た目の美しさも堪能できる米焼酎なので、ぜひお気に入りのグラスでじっくりと味わってみてください。

第6位 繊月酒造 川辺

まろやかな甘みやコクが調和した奥深い味わい

日本一の清流として名高い、熊本県の南部を流れる川辺川の恵みが凝縮された米焼酎です。球磨川水系最大の支流である川辺川は、本銘柄の原料となる湧き水の源。さらに、清らかな水で育まれた米とともに丁寧に醸され、フルーティーで上品な香りを特徴とする米焼酎に仕上がっています。

また、米由来のまろやかな甘みやコクが調和した奥深い味わいも魅力。ロックや水割りがおすすめですが、クセが少ないので、さまざまな飲み方で楽しめます。豊かな樹々と美しい水面を思わせる、エメラルドグリーンのボトルもポイントです。

第7位 高木酒造 十四代 秘蔵 乙焼酎

山形県の老舗酒蔵、高木酒造が手掛ける米焼酎。「十四代」は幻の日本酒として有名ですが、米焼酎である本銘柄も入手困難なプレミアム焼酎として知られています。米由来のコクと旨みがあり、バランスのよい味わいが魅力です。

フルーティーかつ上品で、プレゼントにもおすすめ。食事との相性も良好で、和食はもちろん、カマンベールチーズなどのおつまみにもよく合います。

第8位 豊永酒造 豊永蔵

古くから米作りが盛んに行われてきた、熊本県南部の球磨地方に蔵を構える豊永酒造。有機栽培で育まれた米を原料とする本銘柄は、酒蔵を代表する米焼酎です。穏やかな酸と華やかな香りを生み出す「熊本酵母」を使用することで、ほのかな吟醸香とキレのある飲み口に仕上がっています。

スッキリとした端麗な口当たりですが、米本来のまろやかな甘みもしっかりと感じられる、バランスのよい味わいが魅力。食中酒として料理ともに楽しめる米焼酎で、さっぱりとした魚介類や鍋料理などによく合います。

第9位 千代むすび酒造 古酒 猫また焼酎

猫の妖怪「猫また」が描かれた、おしゃれなラベルが印象的な米焼酎。1865年に鳥取県で創業した、千代むすび酒造が製造しています。ユニークな銘柄名は、長い月日をかけて醸された米が人を魅了する酒となることを、人を欺く「猫また」に例えたことに由来します。

遊び心のあるラベルデザインですが、味わいは本格的。伝統的な製法である「常圧蒸留」で蒸留し、長期熟成を経ることで米の甘みや旨みがしっかりと引き出されています。上品かつ円熟した味わいで、焼酎を飲み慣れた方にもおすすめの銘柄です。

第10位 天山酒造 七田

日本酒の老舗酒蔵として知られる、佐賀県の天山酒造が造る米焼酎です。日本酒造りのノウハウを駆使して醸された本銘柄は、フルーティーな吟醸香と、スッキリとした口当たりが特徴。上品で柔らかな香りと米由来のふくよかな風味が楽しめる、日本酒と焼酎の魅力を兼ね備えた銘柄です。

透明感のある爽やかなのど越しで、焼酎を飲み慣れない方や女性にもおすすめ。ロック・水割り・ソーダ割りなどで冷やして飲むと、よりキレのある口当たりが楽しめます。

第11位 黒木本店 野うさぎの走り

1885年の創業以来、地元の気候風土を活かした焼酎造りを続けている黒木本店。プレミアム麦焼酎の「百年の孤独」や、その原酒となる「中々」など、数々の銘酒を生み出している酒蔵です。米焼酎である本銘柄は、スッキリとした飲み口とナッツのような複雑な香りが特徴。きめの細かい上品な口当たりも魅力です。

定番の飲み方はロックですが、お湯割りにして飲むと豊かな風味がより引き立ちます。37%の高いアルコール度数で飲みごたえがありますが、じっくりと熟成させた古酒で飲み口はなめらか。スタイリッシュなボトルデザインで、プレゼントとしてもおすすめです。

第12位 小正醸造 メローコヅル エクセレンス

バニラのような芳醇で甘い香りと、米由来のふくよかなコクと旨みが魅力。オーク樽での長期熟成を経て、淡い琥珀色に仕上がった見た目も美しい米焼酎です。アルコール度数は41%と高く、ロックやソーダ割りでじっくりと味わうのがおすすめ。焼酎を飲み慣れた方へのプレゼントとしても適しています。

醸造するのは、1883年に鹿児島県で創業した小正醸造。1957年に発売した「メローコヅル」は、日本で初めての樽熟成焼酎です。その後も改良を重ね続け、試行錯誤の末に誕生したのが「メローコヅル エクセレンス」。奥深い味わいで、海外の品評会でも高い評価を得ています。

第13位 松の泉酒造 水鏡無私

透明感のあるクリアな飲み口が魅力の水鏡無私。熊本県南部の球磨郡に蔵を構える、松の泉酒造が製造しています。原料には、自社栽培による良質な米を使用。さらに、稲の成長期には、水を霧状にして田んぼ全体に散布。マイナスイオンで包み込まれた心地よい環境で原料米を栽培しています。

本銘柄は、軽やかな口当たりに仕上がる「減圧蒸留」を採用。スッキリとした風味のなかにも米の旨みやコクが感じられ、焼酎初心者から上級者まで満足できる味わいが魅力です。

第14位 高田酒造場 山ほたる

雄大な自然に囲まれた、熊本県球磨郡あさぎり町に位置する高田酒造場。手造りにこだわり、昔ながらの製法で、少量生産を守り続けている酒蔵です。本銘柄は、酒蔵近くを飛びかう蛍をイメージして名付けられた米焼酎。華やかな吟醸香と、まろやかな口当たりが特徴です。

原料米には自家栽培の山田錦、仕込み水には海抜1000mの山頂付近に湧く石清水を使用しています。フルーティーかつ優しい飲み口で、焼酎を飲み慣れなていない方にもおすすめ。ロックやストレートで飲むと、芳醇な香りがより引き立ちます。

第15位 宮下酒造 初代亀蔵

重厚感のある亀壺入りの米焼酎。シェリー酒を貯蔵するシェリー樽で熟成されているのが特徴で、ほんのりと漂う甘い香りが楽しめます。柔らかい口当たりで、米本来の旨みを味わえるのもポイント。高級感があるので、プレゼントにもおすすめです。

容器の甕壺は、岐阜県の東農地方で作られた美濃焼。使用後は別の焼酎を注ぎ、熟成させることも可能です。ロックや水割りなどで飲むのが定番ですが、お湯割りにすると芳醇な香りとふくよかな風味が楽しめます。

第16位 八海醸造 八海山本格米焼酎 風媒花

オーク樽で貯蔵した、美しい琥珀色の米焼酎。日本酒の有名銘柄、「八海山」の蔵元として知られる八海醸造が製造しています。清酒酵母と黄麹を使用し、日本酒の製造技術を活かした三段仕込みで醸造。上品な吟醸香と、繊細で複雑な風味が楽しめます。

アルコール度数が40%と高いので、水割りやソーダ割りで飲むのがおすすめ。アルコールに強い方は、ロックやストレートで繊細な風味をじっくりと味わうのにも適しています。また、おしゃれなボトルデザインと、洋酒にみられるようなコルク栓もポイント。味わいはもちろん、目で見て楽しめる本格米焼酎です。

第17位 旭酒造 耶馬美人

厳選した原料を寒冷期に仕込み、じっくりと熟成させた米焼酎。透明感のある爽やかな飲み口が特徴です。「ライスブランデー」と称される銘柄で、辛口の日本酒を思わせる豊かな風味も魅力。さまざまな飲み方で楽しめますが、よりまろやかな風味を味わうには、ストレートで飲むのがおすすめです。

醸造するのは、大分県の中津市に昔ながらの土蔵の蔵を構える旭酒蔵。手造りにこだわり、時間をかけて丁寧に醸造しているため、年間の生産量は一升瓶で6万本ほど。希少価値の高い米焼酎で、特別な日に楽しむお酒としても適しています。

第18位 恒松酒造本店 かなた

熊本県の球磨郡に位置する恒松酒造本店は、世界的に認められた「球磨焼酎」を造る酒蔵のひとつ。雄大な自然に恵まれた地で、1917年に創業しました。清冽な天然地下水を使用した本銘柄は、クセの少ないスッキリとした飲み口が特徴。軽い口当たりですが、米のまろやかな甘みや旨みもしっかりと感じられる、バランスのよい味わいが魅力です。

アルコール度数はやや低めの21%。華やかでフルーティーな吟醸香を思わせる香りもあり、焼酎を飲み慣れない方や女性にもおすすめの米焼酎です。さまざまな飲み方で楽しめますが、ロックで飲むとより爽やかな香りが引き立ちます。

第19位 繊月酒造 たる繊月

樫樽で6年以上貯蔵された、淡い琥珀色に輝く米焼酎。樽貯蔵による複雑な香りと、米由来のまろやかな甘みと旨みが楽しめます。醸造する繊月酒蔵は、1903年に熊本県の人吉市で創業。地元の人々に愛され続ける銘柄や、日本各地の地域おこしを目的とする銘柄など、さまざまな焼酎を醸造しています。

本銘柄は、高級感のある化粧箱入りで、贈答品としてもおすすめです。長い年月をかけて熟成された米焼酎で、洋酒を思わせる色合いと芳醇な香りをじっくりと楽しみたい銘柄。ぜひお気に入りのグラスに注ぎ、ロックや水割りでゆっくりと味わってみてください。

第20位 六調子酒造 特吟六調子

熟成によって引き出された米の甘みと、深いコクが魅力の米焼酎。35%とアルコール度数は高めながら、柔らかな口当たりに仕上がっています。

ロックやお湯割りなど、好みに合った飲み方が楽しめるのもポイント。印象的なラベルとパッケージは、型絵染めの第一人者で人間国宝の芹沢銈介氏によるデザインです。

第21位 錦灘酒造 薩摩自顕流

吟醸酒を思わせるフルーティーな香りと、繊細で奥深い味わいが魅力の米焼酎です。爽やかでスッキリとした飲み口と、軽快な後味が魅力。透明感のある上品な味わいで、ロックで飲むのがおすすめです。

醸造するのは、「近代焼酎の父」とも呼ばれている河内源一郎氏の三代目が後を継ぐ錦灘酒造。河内氏が発見した「河内麹菌」によって、焼酎の品質が飛躍的に向上したといわれています。丁寧に醸されており、日本酒好きの方にもおすすめの米焼酎です。

第22位 宝酒造 巌窟王

巖窟王は、年間を通じて15~16℃に保たれた洞窟で貯蔵された米焼酎です。風連鍾乳洞をはじめとする、数々の洞窟が点在する大分県野津町で製造。温度と湿度が安定した洞窟で熟成することで、米のふくよかな旨みや優しい甘みがしっかりと引き出されています。

原料には、55%まで磨き上げた良質な米を使用。日本酒の吟醸酒と同等の高精白米に、端麗で華やかな香りを生み出す黄麹を植え付け、三段仕込みで醸造しています。吟醸酒に近い製造工程を経て仕上げられた本銘柄は、ロックや水割りで飲むのがおすすめ。米の奥深い風味と日本酒のようなフルーティーな香りが楽しめます。

第23位 高田酒造 遊木

高田酒造は、球磨焼酎の産地である熊本県の球磨川近くに蔵を構える酒蔵。清らかな地下水や地元産の米など原料にもこだわり、自然の恵みを最大限に生かした焼酎造りを行っています。

本銘柄は、5種類の樽で熟成させた米焼酎。ブランデーを思わせる芳醇な香りが特徴です。スッキリとした味わいに仕上がる「減圧蒸留」で蒸留されており、雑味の少ない優しい飲み口が魅力です。

第24位 藤居酒造 時の旅人 米 カットボトル

長期熟成の米焼酎で、美しいカットが施されたブルーのボトルが印象的。大分県の臼杵市に蔵を構える、藤居酒造が醸造しています。年間を通じて16℃前後の温度が保たれている洞窟で、長い時間をかけて甕貯蔵を行っているのが特徴です。

日本酒造りと同様の三段仕込みで醸された本銘柄は、ふくよかな米の旨みとまろやかな甘みが特徴。クリアな飲み口ながら素材の風味も活かされており、バランスのよい味わいが楽しめます。高級感のあるボトルデザインで、プレゼントとしてもおすすめです。

第25位 福徳長酒類 博多の華 黒麹

豊かな香りとどっしりとした旨みを生み出す、黒麹で仕込まれた米焼酎。重厚感のある濃醇な味わいですが、口当たりは柔らかく、米由来のまろやかな風味が楽しめます。雑味が少ないので、食中酒としてもおすすめ。さっぱりとした料理によく合います。

手軽な紙パック酒で、比較的リーズナブルな価格で購入できるのもポイントです。おすすめの飲み方はロックや水割り。芳醇な香りとふくよかな旨みがより際立ちます。

番外編:米焼酎のおすすめの飲み方

ストレート

米焼酎本来の香り・味をそのまま味わうなら、「ストレート」がおすすめ。20℃前後の常温は、焼酎の品評会でも採用されている雑味を感じにくい温度です。丁寧に造られた米焼酎ほどクリアなうまさを実感できます。

米焼酎を数時間冷やして飲めば、飲み口が引き締まり飲みやすさがアップ。鼻からとろけるように抜ける香りが心地よい飲み方です。保存はおよそ5~10℃前後、冷蔵庫なら通常の冷蔵室ではなく野菜室がおすすめ。

もし冷やしすぎてしまった場合は、口で溶かすようにゆっくり飲んでみてください。香りや味がふわりとほどけて一層味わい深くなります。ストレートで飲むならば、アルコール度25%ほどの米焼酎がおすすめです。

ロック

大きめの氷に米焼酎を注ぎ入れるロック。飲み始めはストレートのように、飲み終わりは水割りのように違った味わいが楽しめます。ロックの場合は米焼酎をたっぷり注ぐのではなく、氷の半分程度がおすすめです。

水割り

米焼酎のアルコール度数は25~40%と高いため、ストレートでは飲めない方には水割りがおすすめ。アルコールのきつさが抑えられますが、香りや味わいは存分に楽しめます。

25%の米焼酎の場合、米焼酎:水=1:1なら、アルコール度は12.5%ほどでワインと同程度。1:4ならアルコール度は5%ほどになり、ビールと同程度のアルコール度数まで落とせます。

ソーダ割り

楽しくワイワイ飲みたいときや、米焼酎が初めての方にはソーダ割がおすすめ。チューハイと同じ感覚で飲め、すっきり爽快な飲み心地です。ライムやレモンを添えると、さらにフレッシュ感がアップします。

お湯割り

寒い日にぽかぽかのぬくもりを得られるのがお湯割り。アルコールのきつさをやわらかくするうえ、香りがよく立ち、米の甘みもより感じやすい飲み方です。あたためたお酒は吸収がよくなり、酔いが回りやすくなるのでゆっくり味わってください。